Когда тебе достаётся принцесса, это уже означает кучу проблем. Когда тебе достаётся принцесса, которая по совместительству ещё и бабочка — это куча проблем в квадрате. Мне нужно сосредоточиться, а она, видите ли, порхает по каюте, трепещет лазоревыми крылышками и слышать ни о чём не хочет. 

Вчера ночью, пока она спала, я закончил «Врата демонов». Получилось хорошее заклинание, простое и действенное. И всего дюжина компонентов! Дюжина, а не сотня. Сегодня транс обещал быть особенно продуктивен. Алая луна в созвездии Ведьмы, луна Голубая — среди звёзд Петли. Ведьма и Петля, что может быть лучше? Черти знаки и числа, Ишхар, уходи прочь из этого мира, не упусти драгоценных ночных часов!.. 

— Дядя! Почему ты меня не ловишь? — ну вот, капризно надула губки, перекинувшись обратно. Покачивает атласной туфелькой, глядит на развёрнутые мои пергаменты, которое — проклятье! — никак не для глаз юной и невинной девицы! — И что это гадость у тебя там? Это ты сам нарисовал? Выкинь немедленно! Не то матушка велит бить тебя батогами. 

— Батогами? Что вы, ваше высочество! Это же ужасно, когда живого человека лупят палками! 

— А ты не рисуй всякие ужасы, дядя! — Ваше высочество, может, ещё полетаете? — с надеждой осведомляюсь я. — Пока я тут управлюсь? 

— Мне скучно просто так летать! Ты меня поймать должен! 

— А если поймаю, так опять буду виноват, что пыльцу с крылышек стряхнул… 

— Да! А ты не стряхивай, дядя! 

Заскрипел старый часовой механизм, провернулись шестерни, сдвинулись бронзовые диски, символы светил выстраиваются сложными фигурами. Самое время для настоящего, глубокого транса. Может, на сей раз мне посчастливится и я увижу… настоящего, кого-то из действительно сильных. Увидеть — запечатлеть — записать — выследить — пленить — поставить себе на службу… Таков путь познающего демонов. Вот только принцесса, «шоп она была б здоровенька», как говорят у нас на рынке. Принцесса, умеющая превращаться в бабочку. 

— Ваше высочество. Его королевское величество, ваша матушка, возложила на мои плечи высокий и нелёгкий долг… 

— Знаю! — губки вновь надуваются. — Всякие гадкие чары и всё такое прочее… Но это подождёт, а пока что — лови меня, дядюшка!

Распустила крылышки и взлетела. Порхает. Хорошо, конечно, что бабочка, а не ворона. Боюсь даже представить, что в таком случае случилось бы с моими пергаментами, равно как и с книгами. Ох, тяжела ты, доля королевского демонолога… Делать нечего, беру сачок. Но взгляд мой задерживается на расстеленных схемах и диаграммах. Луны в нужных созвездиях, сегодня редкая ночь… И я резко сажусь к столу, быстро, рывком раскатываю свиток. Стеснение в груди и свет меркнет в глазах. Я слишком долго настраивался, чтобы вот так, в один миг всё отринуть. Я вглядываюсь в чертёж Врат, и ощущаю, как дух с лёгкостью необычайно начинает отрываться от тела, опускаясь вниз, сквозь доски палубы, сквозь шпангоуты и киль, сквозь морскую толщу — ниже, ниже, ниже, сквозь дно, сквозь чёрные камни, сквозь алые магмы, сквозь наш мир — туда, где ждут Глубинные. Они ещё не те, кто мне нужен, лишь их слуги, предел мечтаний мелких варлоков, но встретить их означает, что я на верном пути... 

— Дядя! — раздаётся обиженное и незримая рука словно вздёргивает меня за шиворот. — Дядя, ты опять?! Не хочу! — топнула ножкой. — На это глядеть страшно! Я боюсь, а тебе хоть бы что, вот!

Ох, ну что ж это за наказание… Со вздохом открываю глаза. Чуть слышно плещет волна за бортом, покачивается корабль, а принцесса, что умеет обращаться в бабочку, сердито глядит на меня исподлобья. 

— Играй со мной! 

Демонам придётся подождать.